Siya ay nahalal upang maupo bilang pangulo sa loob ng anim na taon noong kontrobersiyal na eleksiyon ng Pilipinas noong Mayo 2004, at nanumpa noon 30 Hunyo 2004.Isinilang siya bilang Maria Gloria Macaraeg Macapagal sa amang politikong si Diosdado Macapagal at sa asawa nitong si Evangelina Macaraeg-Macapagal. Diosdado "Boboy" Macapagal, Jr at Cielo Macapagal-Salgado.

Isang propesor ng ekonomiks, si Arroyo ay pumasok sa pamahalaan noong 1987, na naglingkod bilang pangalawang kalihim at undersecretary ng Kagawaran ng Kalakalan at Industriya sa pag-talaga sa kanya ni Pangulong Corazon Aquino.

Pagkatapos maglingkod bilang senador mula 1992 hanggang 1998, siya ay nahalal na Pangalawang Pangulo sa ilalim ni Pangulong Joseph Estrada. Pagkatapos maakusahan si Estrada ng korupsyon, nagbitiw siya sa posisyon niya bilang gabinete bilang kalihim ng Kagawaran ng Kagalingang Panlipunan at Pagpapaunladat sumali sa lumalaking bilang ng mga oposisyon sa Pangulo, na humarap sa paglilitis.

Inaprubahan ng Commission on Appointments (CA) ang promosyon ng 26 na opisyal ng Armed Forces of the Philippines (AFP), kabilang ang heneral na nasangkot sa Hello Garci scandal noong 2004 presidential elections.

Pumutok ang Hello Garci scandal noong 2005 matapos mabulgar ang wiretapped conversation noon nina Pangulong Gloria Macapagal-Arroyo kay Commission on Elections (Comelec) Commissioner Virgilio Garcillano upang dayain ang presidential elections noong 2004. Gregorio Honasan, na kahit siya ay nabigla nang ma-wiretapped ang phone conversation ni dating Pangulong Arroyo, dahil ang pangkaraniwang trabaho ng ISAFP ay tiktikan ang enemies of the state at hindi kasama sa target list ang Pangulo at mga opisyal ng Comelec.

Si Estrada ay napaalis sa pwesto dahil sa mapayapang demonstrasyon sa EDSA, at kagyat nanumpa si Gloria Arroyo bilang pangulo noong Enero 20, 2001. Nanirahan siya sa Lubao, Pampanga noong unang mga taon niya kasama ang kanyang dalawang nakatatandang kapatid mula sa unang asawa ng kanyang ama.

Nahalal siyang muli ng anim na taon pa at nanumpa sa tungkulin noong Hunyo 30, 2004. Mahusay siya sa Wikang Ingles, Wikang Tagalog, Kastila at iba pang wika sa Pilipinas.

Ayon sa isang emple­yado ng Judicial and Record Section ng Sandiganbayan na hindi na papangalanan, hindi na nila mahintay ang release order kaya nagpasya na ang mga itong isarado na ang kanilang opisina dahil hanggang alas-singko lang ang kanilang trabaho.

Dahil dito, napalawig pa ang pagtulog ni Arroyo sa Veterans Memorial Medical Center (VMMC) kung saan ito naka-hospital arrest mula noong Dis­yembre 2011 dahil sa kasong election sabotage.

Noong Hulyo 2012 ay nakapagpiyansa si Arroyo sa nasabing kaso su­balit boluntaryong bumalik sa VMMC makalipas ang dalawang buwan matapos maglabas ng warrant of arrest ang Sandigangba­yan dahil sa kasong plunder kaugnay ng iligal na paggamit umano sa P366 million intelligence funds ng Philippine Charity Sweepstakes Office (PCSO).

Mula noon ay nanatili na si Arroyo sa VMMC subalit nitong nakaraang Martes ay luminaw na ang paglaya nito matapos absuweltuhin ng 11 mahistrado sa Korte Suprema sa kanyang kasong plunder.

Pagkatapos maakusahan si Estrada ng korupsiyon, nagbitiw siya sa posisyon niya bilang gabinete bilang kalihim ng Kagawaran ng Kagalingang Panlipunan at Pagpapaunlad at sumali sa lumalaking bilang ng mga oposisyon sa Pangulo, na humarap sa paglilitis.